Quand il est devenu clair que Mardi Gras 2021 ne serait pas comme les autres, Caroline Thomas, une artiste de Mardi Gras qui conçoit, construit et peint les chars qui traversent la Nouvelle-Orléans pour la célébration annuelle, a réalisé que la célébration séculaire devrait être adapté à la pandémie en cours.

Mardi Gras nécessite l’effort et la coordination de milliers de personnes, y compris des «krewes» locales qui travaillent tout au long de l’année pour organiser les célèbres défilés en définissant un thème, en fabriquant des costumes, en mémorisant des numéros de danse, et plus encore. Les artistes de Mardi Gras – peintres, charpentiers et ingénieurs – rassemblent physiquement tout cela en construisant des structures à la fois spectaculaires et suffisamment sûres pour accueillir jusqu’à 100 personnes.

Thomas, directeur artistique de la Krewe of Red Beans, et Devin de Wulf, fondateur et capitaine de la Krewe of Red Beans, ont eu une idée de la manière dont ils pourraient soutenir les créatifs de la ville et faire durer la fête. Au lieu de plus de deux douzaines de défilés se déroulant à travers la ville, les gens pouvaient passer devant des créations stationnaires – «House Floats» – qui présenteraient un design spectaculaire de Mardi Gras. Ainsi est né le programme Hire A Mardi Gras Artist.

L’effort repose sur le financement participatif des particuliers et des grandes entreprises pour couvrir un salaire équitable pour les près de 30 artistes locaux et les matériaux nécessaires pour transformer les maisons. «Chaque maison nous coûte environ 15 000 $ à transformer», déclare de Wulf. «Nous en avons fait environ 16 sur 23 au total prévu.» Des musiciens locaux sont ensuite embauchés pour jouer à une coupe de ruban pour chacun.

Les maisons sont choisies de deux manières: tout propriétaire ou entreprise locale peut dépenser les 15 000 $ qu’il en coûte pour transformer un bâtiment. Cependant, ceux qui donnent une somme d’argent à l’organisation sont également mis à la loterie – une fois que 15 000 $ sont recueillis, il y a un tirage au sort pour voir quelle maison sera décorée ensuite.

«Nous voulions inclure tous les types de maisons et pas seulement [limiter l’offre aux] personnes riches qui pouvaient se permettre quelque chose d’aussi scandaleux», dit Thomas. «Une personne qui ne donne que 20 $ peut quand même se faire décorer [sa] maison, si elle gagne à la loterie.»

Et scandaleux est un euphémisme. Les créations finies, dans une gamme de thèmes, dominent les façades de chaque maison. Leur première maison transformée, intitulée «The Night Tripper», a fait ses débuts à la mi-janvier. Dans une ode visuelle au regretté Dr.John, l’un des musiciens de funk, de jazz et de blues les plus emblématiques et les plus appréciés de la ville, le cottage créole bleu vif de Toledano Street porte désormais un crâne souriant de sept pieds. Des fleurs roses et violettes de la taille d’un pneu poussent des tiges d’herbe colorées, et un serpent vert fluo s’enroule autour de deux grandes bougies vaudou en arrière-plan.

Un autre se concentre sur la faune indigène de la Louisiane, avec des hérons, des cygnes et des aigrettes élaborés de six pieds; l’un est drapé de gigantesques perles de Mardi Gras; et une autre encore est une ode à Poséidon, avec des récifs de corail scintillants, des poissons et des hippocampes en papier mâché aspergé de paillettes.

«C’est tellement amusant de collaborer avec ces propriétaires, dont beaucoup n’ont jamais commandé une œuvre d’art auparavant», déclare Thomas.

Rachel Hammer, dont la maison du centre-ville présente maintenant un magnifique phénix qui se lève, dit qu’elle est «ravie» que leur maison soit maintenant l’un de ces chars, d’autant plus que cela a été une année particulièrement difficile pour elle et sa famille. «Cette année de pandémie a été extra dur [en plus] du fardeau de survivre au cancer et à une greffe de moelle osseuse. Quand nous avons découvert que notre maison était en train de faire peau neuve, et pour couronner le tout une bénédiction musicale du Treme Brass Band, quelle joie. C’est quelque chose nous pouvons partager avec tout notre quartier, dont beaucoup sont venus nous soutenir d’une manière que nous n’avions jamais imaginée l’année dernière.  » Le motif du phénix était un clin d’œil à son histoire.

Redonner à la communauté locale est ce qui alimente ceux qui sont derrière le projet. «Notre krewe a toujours eu un composant de service», explique de Wulf. Ce n’est pas non plus son premier effort pour aider les artistes à traverser la pandémie: sa krewe a lancé Feed the Frontline, qui a levé 1,2 million de dollars pour nourrir les employés des hôpitaux locaux, avant de lancer un programme ultérieur appelé Feed the Second Line, qui emploie des musiciens sans emploi pour magasiner et livrer des produits d’épicerie à ceux qui en ont besoin (à ce jour, il a permis de recueillir 120 000 $ et de créer 300 000 $ d’emplois supplémentaires). «Nous avons des porteurs de culture dans cette ville, et ce sont eux qui font de la Nouvelle-Orléans ce qu’elle est», déclare de Wulf. «Ce sont des musiciens, des artistes et des anciens qui créent et transmettent notre culture. Sans eux, nous ne sommes rien. Et tant d’entre eux ont du mal à acheter de la nourriture. »

Thomas et de Wulf ont amassé jusqu’à présent 220 000 $ pour les flotteurs de maison, et espèrent avoir tous les 23 terminés d’ici le 7 février, une semaine avant le gros mardi. À ce stade, beaucoup plaisantent en disant que toute la ville pourrait être transformée. Les efforts se sont déjà étendus au-delà de Hire A Mardi Gras Artist: The Krewe of House Floats est une autre équipe qui crée maintenant des chars de maison, en plus de construire une carte numérique de chaque maison décorée (y compris celles des banlieues comme Metairie et Old Alger).

Thomas et de Wulf espèrent tous deux que cet intérêt autour des flotteurs de maison signale un avenir meilleur pour les artistes de la ville. «Les gens voient maintenant le travail qui entre dans nos conceptions», dit Thomas. «J’espère que nous pourrons commencer à plaider pour une rémunération plus élevée, et je pense que les House Floats pourraient rester dans les années à venir. Mon téléphone explose avec des gens qui veulent faire leur propre maison. Cela doit être un bon signe, non?

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