Surplombant la côte du Kent, à la pointe sud-est de l’Angleterre, la réserve naturelle de Dungeness possède l’un des paysages les plus étranges de toute l’Europe.

Ce domaine de 468 acres, qui, bien que n’étant pas officiellement classé comme tel, est considéré comme le seul désert de Grande-Bretagne en raison de sa forte aridité et de ses plantes coriaces et épineuses, et est connu pour ce que certains décrivent comme une atmosphère post-apocalyptique.

Deux imposantes centrales nucléaires, l’une construite en 1965 et maintenant fermée et l’autre toujours en service depuis 1983, remplissent la vue à l’intérieur des terres avec un panache sans fin de fumée émise par les cheminées. Menant vers l’océan, souvent emporté dans une frénésie par les vents violents de l’Atlantique, se trouve une couverture de la plus grande plage de galets du monde: des galets roses, jaunes et verts s’entassent par milliards.

Entre les deux, il y a des phares imposants, des cadres métalliques rouillés abandonnés, des collections de bois flotté et des dizaines de cabanes de pêcheurs converties à partir de wagons de chemin de fer des années 1920 qui ont été peintes en noir avec du goudron pour se protéger de la brise marine corrosive. Une vaste gamme de biodiversité se trouve à Dungeness, qui abrite 600 espèces de plantes – un tiers du total de la Grande-Bretagne – et grouillant de lézards, crécerelles et papillons furtifs.

Surnommé par les habitants le «cinquième quartier», c’est un microclimat d’extrêmes comme nulle part ailleurs. Comme l’a dit un jour un écrivain du New York Times: «Si Kent est le jardin de l’Angleterre, Dungeness est la porte arrière.

Mais au fil des ans, Dungeness a capturé l’imagination de beaucoup de ceux qui l’ont visité – ses vues stériles et souvent sombres sont devenues chères plutôt que dénigrées.

«J’ai visité Dungeness pour la première fois il y a plus de 30 ans, en tant que visiteur occasionnel», explique Niko Miaoulis, qui dirige le Pilot Inn Dungeness, un pub local, avec sa femme. «Je suis tombé amoureux de l’endroit, de sa solitude et de sa tranquillité.»

Bien avant même l’arrivée des centrales électriques des temps modernes, il y avait une histoire de mythologie et de légende sur la région, selon Miaoulis. Les archives montrent que des structures en pierre néolithiques vieilles de plus de 4000 ans ont été construites ici, et les habitants affirment que Crispin et Crispinian, les saints patrons chrétiens jumeaux des cordonniers devenus martyrs, ont été enterrés ici vers 285.

«Cette histoire remonte à des centaines et des milliers d’années», ajoute Miaoulis. «À l’époque où la terre était inondée par la mer, Dungeness était une île. Au fil des ans, il y a eu des lois et des légendes sur les passeurs et les fantômes. Cela se prolonge encore aujourd’hui. »

L’un des moments clés de l’histoire récente de Dungeness a été l’arrivée de Derek Jarman, un cinéaste britannique d’avant-garde qui est devenu célèbre avec des biographies chargées du peintre baroque italien Caravaggio et du philosophe austro-britannique Ludwig Wittgenstein, ainsi que des clips musicaux pour les goûts. des Smiths, des Pet Shop Boys et des Sex Pistols. Jarman a acheté l’une des cabanes de pêcheurs de l’époque victorienne en 1986 pour 32 000 £ en utilisant l’argent d’héritage de son défunt père, et ce devait être sa maison jusqu’à sa mort en 1994.

En plus de développer ses films – dont The Garden (1990), qui mettait en vedette une jeune Tilda Swinton et a été tourné dans «The Ness» comme il l’appelait – à Prospect Cottage (le nom de sa hutte), Jarman passa son temps à peindre, à écrire livres et poésie, fabrication de sculptures et réutilisation des flotsam trouvés sur la plage. Il est également devenu jardinier.

Mais lorsque Jarman, connu pour porter une robe à capuche, a commencé à créer son célèbre jardin sur l’étendue de bardeaux d’un autre monde à l’extérieur de sa hutte en bois, les pêcheurs locaux ont craint qu’il ne soit une sorte de sorcier. «Les gens pensaient que je construisais un jardin à des fins magiques, une sorcière blanche pour obtenir la centrale nucléaire», avait-il déclaré à l’époque. En raison de la réglementation de la réserve naturelle protégée, la plupart des clôtures sont interdites.Le jardin postmoderne de Jarman était donc ouvert à tous: un mélange de fleurs étranges comprenant du coton lavande, des coquelicots rouges, des jacinthes et des cercles de pierres primitives.

«Il n’y a ni murs ni clôtures», écrit-il dans son livre acclamé, Modern Nature (1991), un journal relatant sa vie à Dungeness. «Les limites de mon jardin sont l’horizon. Dans ce paysage désolé, le silence n’est rompu que par le vent et les goélands se chamaillant autour des pêcheurs apportant les prises de l’après-midi.

Howard Sooley, un photographe qui s’est lié d’amitié avec Jarman après que les deux se soient rencontrés en 1991 pour un tournage dans un magazine, a lui-même été ramené à Dungeness à plusieurs reprises après sa première visite. «Il y a une extraordinaire sauvagerie», dit-il. «Il y a de vieux graviers derrière les cottages, des orchidées sauvages là-bas, des forêts de prunelles bonsaï. Il n’y a pas de limites, pas de clôtures, vous pouvez donc simplement vous promener. C’est un endroit précieux. »

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