Les gens viennent en Floride pour de nombreuses raisons – le temps chaud, la bonne ambiance et des écosystèmes comme aucun autre chef parmi eux. Autre motivation majeure, du moins pour certains: l’envie d’être dans un lieu sans règles.
Si vous êtes enclin à penser que le Sunshine State est l’endroit idéal pour se détendre et être vous-même, c’est un sentiment encore plus vrai dans les Keys de Floride. Déconnecté du continent et flottant comme une chaîne de perles de sable descendant au sud-ouest de Homestead, c’est depuis longtemps une destination de choix avec un accueil aussi chaud que le temps.

Il y a beaucoup de choses à faire en plein air, les options de restauration en plein air abondent et avons-nous mentionné que la température moyenne est d’environ 78 degrés toute l’année? Les hivers ici ne sont pas seulement chauds par rapport au reste du pays, ils sont également la période la plus sèche de l’année dans le sud de la Floride, vous n’avez donc pas à vous soucier des grains ou des ouragans soudains.

En d’autres termes, c’est juste une ambiance différente dans les Florida Keys. Alors cet hiver, alors que tout le monde souffre d’un ciel gris ou cherche des vacances enneigées, optez vous-même pour quelque chose de différent.

Key Largo
Vous arrivez aux Keys en conduisant au sud et au sud, et plus au sud encore, sur la US 1 hors de Homestead. Une fois que l’US 1 quitte la Floride continentale, elle devient l’Overseas Highway, qui s’étend jusqu’à Key West. La longueur de la route est marquée par des marqueurs de mile décroissants (MM), commençant par MM 113 juste à la sortie de Homestead, et en descendant jusqu’à MM 0 à Key West.

Cela dit, il n’est pas immédiatement évident que vous êtes entré dans une chaîne d’îles. Les forêts de mangroves s’étendent du continent jusqu’aux Upper Keys, les îles les plus au nord de la chaîne, vous n’avez donc pas au départ le sentiment de conduire sur l’eau (mais croyez-nous, vous l’êtes).

Key Largo est le centre d’activité dans les Upper Keys, et le principal attrait est John Pennekamp Coral Reef State Park. En ce qui concerne les parcs, celui-ci est unique en ce sens que la majeure partie est située sous l’eau, bien qu’il existe de jolis sentiers de promenade dans les mangroves. Mais la véritable attraction est l’un des récifs coralliens les mieux préservés des 48 États-Unis inférieurs; ce pays des merveilles sous-marin est accessible via des excursions de plongée en apnée et de plongée sous-marine, ou des excursions en bateau à fond de verre. L’hiver étant la période la plus sèche de l’année dans les Keys, cela signifie (généralement) que vous aurez une meilleure visibilité sous l’eau.

Après vous être épuisé dans l’eau, pensez à vous arrêter dans la Key Largo Conch House. Ce restaurant, installé dans un manoir restauré, sert des plats innovants de la cuisine fraîche de la Floride, du mahi farci au crabe et une bisque de homard moyenne. Il y a un porche enveloppant pour les repas en plein air, qui est disponible toute l’année – quelques endroits de luxe aux États-Unis peuvent se vanter.

Islamorada
Au fur et à mesure que vous avancez vers le sud-ouest le long de l’Overseas Highway, cela commence à ressembler à une autoroute d’outre-mer; les chaussées s’élèvent et plongent au milieu d’îles de mangroves vertes qui parsèment l’eau turquoise et bleue.

Les Keys sont constituées d’îles calcaires bordées de mangroves, ce qui signifie un peu moins de sable et beaucoup plus de chances pour le kayak, la pêche, la plongée et l’observation de la faune. Mais si vous avez à cœur de rentrer sur cette plage lue sous un grand parapluie, dirigez-vous vers Anne’s Beach, l’une des meilleures d’Islamorada. Niché au milieu des vasières et des mangroves, les eaux peu profondes, les brises rafraîchissantes et les horizons turquoises sans fin en font un endroit agréable pour se détendre.

Vous ne pouvez pas manquer Robbie’s Marina pendant que vous parcourez les Keys. Il est difficile de trouver un descripteur pour cet endroit; c’est une marina, un marché d’art et de puces en plein air, un restaurant et un point de départ pour les kayakistes qui veulent pagayer autour des îles de mangrove comme la clé abandonnée de Lignumvitae. Si vous n’aimez pas pagayer vous-même, vous pouvez également réserver une éco-visite guidée, qui part de la marina. Aller en hiver signifie que vous n’aurez pas à supporter l’eau agitée ou la chaleur intense d’un été en Floride.

Marathon
La deuxième plus grande ville des Keys, et le point approximatif à mi-chemin entre Key Largo et Key West, est Marathon. Bien que Marathon ait ses propres attractions touristiques, c’est aussi une ville pour les habitants de Keys, également connus sous le nom de «conques» (prononcé «konk»).

L’un des plus grands tirages ici est la plage de Sombrero; bien que ce ne soit pas une plage naturelle, c’est une très jolie étendue de sable beurré qui coche toutes les cases en matière de détente au bord de la mer. Curry Hammock State Park est la plus grande parcelle de terrain inhabitée entre ici et Key Largo (1000 acres). C’est un endroit idéal pour parcourir les sentiers de promenade, faire du kayak (vous pouvez louer des bateaux ici) et se perdre généralement doucement dans la vieille nature sauvage de la Floride.

À noter également le Turtle Hospital, une clinique de soins aux animaux qui réhabilite les tortues de mer blessées ou malades. Parce qu’il s’agit d’un hôpital vétérinaire réel, vous devez visiter lors d’une visite guidée.

Si vous avez un petit creux, ne quittez pas Marathon sans prendre un repas chez Keys Fisheries. Ce restaurant, qui surplombe un front de mer en activité, est un endroit charmant pour un taco de poisson en plein air ou un sandwich au homard reuben, le tout apprécié pendant que vous regardez les pêcheurs nettoyer la commande du prochain client sur les quais.

Lower Keys
Vous quitterez Marathon par le Seven Mile Bridge, qui est, en fait, un très long pont (6,79 miles de long, si vous êtes pinailleur). Les vues de chaque côté de cette travée sont à couper le souffle. Dans les Lower Keys, les îles les plus rurales de l’archipel, gardez un œil sur le petit cerf de Key, une sous-espèce de cerf de Virginie. Sérieusement, gardez un œil sur! Les cerfs clés ne sont pas seulement mignons, ils sont protégés et les limites de vitesse sont réduites pour leur sécurité. Si vous voulez voir de plus près, dirigez-vous vers le siège social du National Key Deer Refuge sur les clés Big Pine et No Name.

Le joyau de la couronne des plages de Keys se trouve au Bahia Honda State Park, parfait pour une carte postale par temps ensoleillé. Le sable est fin et l’eau est claire et, en prime, vous pouvez vous promener sur un morceau de chemin de fer abandonné qui était censé unir les îles au continent. L’hiver sec offre de nombreuses journées ensoleillées et une eau plus claire – toutes de bonnes conditions pour un voyage à la plage.

Les voyageurs soucieux de l’environnement seront ravis non seulement des paysages et des possibilités d’observation de la faune, mais également des mesures de durabilité prises dans les Lower Keys. Des organisations à but non lucratif comme Reef Relief travaillent pour protéger les récifs coralliens, les bancs de sable, les criques et les bosquets de feuillus de la région qui regorgent de lapins des marais, de hérons, d’engoulevent et de coucous de mangrove. Le sanctuaire marin national de Looe Key au large de Big Pine Key est un endroit idéal pour admirer les épaves du XVIIIe siècle et la vie océanique.

Key West
Key West est la fin de la route, au sens propre et figuré. Plus proche de La Havane que de Miami, c’était autrefois un port pour les pirates et aujourd’hui, il continue d’attirer des membres de la diaspora caribéenne, des excentriques, des artistes, des écrivains et une population LGBTQIA + importante et influente.

La moitié est de Key West est principalement constituée d’entreprises modernes et de grands hôtels, tandis que la moitié ouest comprend la vieille ville, emblématique de Key West, regorgeant de petites entreprises locales qui constituent un élément irremplaçable du charme animé de la ville. La vieille ville est tout simplement magnifique – une grille de maisons coloniales caribéennes aux couleurs bonbon, toutes ombragées par des banians et des palmiers. La cour de Blue Heaven est un endroit merveilleux pour attraper un vivaneau à queue jaune ou une langouste locale pendant que vous regardez les coqs résidents (littéralement) régner sur leur perchoir.

Imprégnez-vous de l’histoire locale au milieu des pierres tombales fanées de l’impressionnant cimetière gothique de Key West. Puis, le soir, préparez-vous pour une tournée Duval le long de Duval Street, la rue principale de Key West. Il y a des tonnes de bars ici, et même avant la pandémie, ils avaient tous des espaces de détente en plein air. Au coucher du soleil, une foule d’artistes de rue et de musiciens de rue ont encore donné l’une des plus grandes performances extérieures régulières de Floride à Mallory Square. Le temps clair de l’hiver accentue le soleil alors qu’il plonge sous l’eau, une finale appropriée à un road trip Keys.

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