L’île moderne de Hulhumale prend forme à 8 km au large de la côte nord-est de l’île de Malé aux Maldives en réponse directe à la menace posée par la montée inexorable du niveau de la mer.

Dispersées à travers la mer d’Oman, au sud-ouest du Sri Lanka et de l’Inde, les Maldives présentent le visage d’une idylle tropicale de rêve aux voyageurs du monde entier, qui volent pour savourer des atolls de corail parfaits bordés de sable blanc, luxueux stations balnéaires et sports nautiques de classe mondiale.

Nous sommes l’un des pays les plus vulnérables de la planète

Mais peut-être aucun autre pays n’est confronté à une menace environnementale comme les Maldives. Ses stations balnéaires de luxe sont peut-être de renommée mondiale, mais avec plus de 80% de ses 1 200 îles éparpillées à moins d’un mètre au-dessus du niveau de la mer, la montée des océans menace son existence même.

«Nous sommes l’un des pays les plus vulnérables de la planète et devons donc nous adapter», a déclaré le vice-président du pays, Mohammed Waheed Hassan, dans un rapport de 2010 de la Banque mondiale qui a averti que, aux taux actuels d’élévation du niveau de la mer prévus, tous les Maldives ‘ environ 200 îles naturelles habitées pourraient être submergées d’ici 2100.

Mais les Maldiviens sont déterminés à riposter pour préserver leur existence. En 2008, le président de l’époque, Mohamed Nasheed, a fait la une des journaux mondiaux en annonçant un plan d’achat de terres ailleurs afin que ses citoyens puissent déménager si les îles étaient submergées. Ce plan a conduit à se demander s’il valait mieux travailler avec la mer plutôt que contre elle, en construisant des développements urbains flottants – comme cela a été fait dans des villes comme Amsterdam.

Au lieu de cela, les Maldives se sont tournées vers une autre forme de géo-ingénierie: la création d’une ville du XXIe siècle, surnommée la «ville de l’espoir», sur une nouvelle île artificielle baptisée Hulhumalé.

Avant Covid, les touristes curieux pouvaient visiter la nouvelle ville insulaire qui prend forme à environ 8 km de la capitale, Malé, en prenant un bus de 20 minutes depuis l’aéroport sur le pont. Pourtant, rares sont ceux qui venir aux Maldives pour de courtes pauses luxueuses réfléchira aux problèmes sociaux pragmatiques que Hulhumalé entend résoudre. Avec plus de 500 000 habitants dispersés à travers l’archipel, la prestation de services est un cauchemar logistique épuisant les ressources. Le manque d’opportunités d’emploi en est un autre, poussant le chômage des jeunes à plus de 15%, selon un rapport 2020 de la Banque mondiale.

Outre la menace à long terme de submersion, l’érosion côtière croissante menace également les 70% des infrastructures – maisons, autres bâtiments et services publics – situées à moins de 100 m des rives actuelles. Il y a aussi des inquiétudes concernant l’empiètement sur les mers salées qui contaminent les précieuses sources d’eau douce, ainsi que les risques posés par des catastrophes naturelles imprévisibles, comme le tsunami de 2004 qui a tué plus de 100 personnes aux Maldives.

«Après le tsunami de 2004, un programme pour renforcer la résilience grâce à des îles plus sûres a été mis en place», a expliqué Areen Ahmed, directeur du développement des affaires à la Housing Development Corporation (HDC) qui supervise la ville de l’espoir. «Hulhumalé est développé en prenant en compte soigneusement le changement climatique dans son architecture et ses communautés.»

La remise en état des terres en cours utilisant des millions de mètres cubes de sable pompés du fond marin a élevé la nouvelle île de plus de 2 m au-dessus du niveau de la mer, tandis que la ville en pleine croissance de l’île est considérée comme une nouvelle colonie vitale pour soulager la surpopulation qui ravage actuellement Malé. , où plus de 130000 personnes s’entassent sur 1 mile carré (un peu plus de 2,5 km2).

«Malé est l’une des villes les plus densément peuplées de la planète», a déclaré Kate Philpot, qui a travaillé en tant que responsable scientifique aux Maldives, effectuant des recherches sur les poissons de récif pour la station marine Korallion Lab, avant de devenir écologiste senior au sein du cabinet de conseil britannique Ecology By Design.

La première phase de la remise en état des terres de Hulhumalé, sur 188 hectares, a débuté en 1997 et s’est achevée en 2002. Deux ans plus tard, l’île a célébré l’arrivée de ses 1 000 premiers habitants. Une nouvelle remise en état de 244 hectares de terres a été achevée en 2015 et, à la fin de 2019, plus de 50000 personnes vivaient à Hulhumalé.

Mais les ambitions pour Hulhumalé sont bien plus grandes et ont finalement été envisagées pour accueillir jusqu’à 240000 personnes dans un style bien conçu d’ici le milieu des années 2020. Cette vision comprend un mélange diversifié de qualité logement, nouvelles opportunités d’emploi et espace récréatif ouvert trois fois plus grand par personne que Malé.

Selon Ahmed, contrairement à la nature imprévue et surpeuplée de Malé, Hulhumalé a été conçu avec de nombreuses initiatives d’urbanisme vert. «Les bâtiments sont orientés nord-sud pour réduire les gains de chaleur et améliorer le confort thermique. Les rues sont conçues pour optimiser la pénétration du vent, réduisant ainsi le recours à la climatisation. Et les écoles, les mosquées et les parcs de quartier se trouvent à moins de 100 à 200 mètres des lotissements résidentiels, ce qui réduit l’utilisation de la voiture. Les bus électriques et les pistes cyclables font également partie du nouveau paysage urbain.

Des besoins de logement variés sont également pris en compte. «Hulhumalé comprend divers projets de logement: milieu de gamme, luxe et logement social», a déclaré Ahmed. «Soixante pour cent des logements de milieu de gamme doivent être vendus sous le plafond de prix fixé par HDC.» Des logements sociaux abordables sont disponibles pour des groupes spécifiques, y compris les femmes célibataires et les personnes touchées par le déplacement et les catastrophes. Des consultations détaillées ont eu lieu pour garantir que le logement et l’environnement bâti plus large sont accessibles aux personnes handicapées.

Des propositions d’infrastructure numérique enviables complètent les initiatives vertes et la planification sociale, a déclaré Ahmed, qui décrit Hulhumalé comme «la première ville intelligente 100% gigabit d’Asie», avec un accès numérique rapide pour les résidents basé sur la technologie de fibre optique largement répandue connue sous le nom de GPON (Gigabit Passive Optical Networks ).

«L’avantage ultime de la construction d’une ville intelligente à partir de zéro est que Hulhumalé sera considérée comme une ville de résilience – construite par les Maldives pour les Maldives», a déclaré le professeur Hassan Ugail, un informaticien maldivien qui contribue à faire de Hulhumalé une ville intelligente, parallèlement à son travail en tant que directeur du Center for Visual Computing de l’Université britannique de Bradford.

Malé est l’une des villes les plus densément peuplées de la planète

Hulhumalé vise également à cocher des cases en matière de développement urbain durable, notamment en tirant environ un tiers de son énergie de l’énergie solaire et en récupérant l’eau de pluie pour renforcer la sécurité de l’eau. Pourtant, le fait même de construire une île artificielle n’est-il pas quelque chose de nocif pour l’environnement – en particulier dans un endroit réputé pour ses récifs coralliens et ses plages de sable blanc immaculées?

Lorsque la société belge Dredging International a achevé l’expansion de 244 hectares de l’île en 2015, l’opération a nécessité d’aspirer environ six millions de mètres cubes de sable des fonds marins environnants pour ensuite le transporter et le pomper sur Hulhumalé.

«Les travaux de remise en état des terres sont particulièrement problématiques», a déclaré le Dr Holly East du Département de géographie et des sciences de l’environnement de l’Université de Northumbria, un expert des îles de récifs coralliens avec une expérience dans la recherche Les Maldives. «Non seulement cela peut détruire les récifs coralliens, mais [cela] crée également de vastes panaches de sédiments qui se déplacent vers d’autres plates-formes récifales. Les sédiments étouffent les coraux et bloquent la lumière du soleil, ce qui affecte leur capacité à se nourrir, à grandir et à se reproduire. »

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