Je suis allé dans des endroits où j’ai voyagé avec enthousiasme, mais sachant que je serais heureux de rentrer chez moi. J’ai été dans d’autres où j’aurais aimé avoir une excuse pour m’installer pendant un moment. Mais quelque chose de plus radical m’est arrivé à Rio de Janeiro: je regrettais de ne pas y être né. Les cariocas ont la chance de vivre dans l’une des plus belles villes du monde: près de 20% de sa surface est couverte de plantes, ce qui en fait la plus grande forêt urbaine du monde. Il ne s’agit pas de jardins soignés, mais d’une «force végétale» qui semble vouloir dévorer la ville d’un seul coup: de puissantes collines verdoyantes et des plages spectaculaires, une combinaison rare qui la rend unique. Depuis le début je suis submergé par la vision d’orchidées dans les rues et de femmes qui marchent comme des panthères portant des vêtements aux couleurs vives comme dans un concours de sensualité et de joie.

Je me dirige vers la plage en quête de détente mais bientôt je comprends que les plages sont les artères où bat le pouls de la ville. Loin de voir des baigneurs allongés avec un livre, à Rio, la plage est l’endroit idéal pour se retrouver entre amis, discuter, étudier, tomber amoureux, faire du sport ou négocier une affaire. Sur le chemin du travail, de retour de l’école, les Cariocas parviennent toujours à aller à la plage. Pour eux, être au bord de la mer est aussi nécessaire que respirer.

Copacabana, Ipanema et Leblon ne couvrent que 9 kilomètres des près de 50 plages qu’offre Rio. Du centre historique au sud, Copacabana s’étend comme une grande baie séparée de la suivante qui forme ensemble Ipanema et Leblon, le long d’un massif rocheux appelé Praia do Arpoador (Harpooner Beach). Là, en plus d’avoir des vues fantastiques des deux côtés, vous pouvez prendre un cours de surf ou regarder le soleil se coucher au bout de Leblon, derrière la colline des deux frères. Alors que Copacabana, à proximité des grandes chaînes hôtelières, rassemble une majorité de touristes, Ipanema et Leblon sont préférées des locaux.

Ces trois plages, parmi les plus connues au monde, sont divisées en douze positions, de 1 à 6 sur Copacabana, de 7 à 12 sur Ipanema et Leblon, et représentent des clubs secrets. Sur 5, mêlés aux touristes, des couples de retraités locaux sont vus. Nine, à Ipanema, réunit des jeunes. Dix est préféré par les familles avec de jeunes enfants, 11 par les amateurs de fitness, et 12, au bout de Leblon, rassembleraient les plus belles femmes de Rio. Le long de l’avenue côtière, il y a un chemin exclusif pour vélos et rollers qui élargit les trottoirs généreux chacun avec son dessin, vagues à Copacabana, cercles à Ipanema et Leblon, qui devient piéton le week-end.

Les charmes de Rio ne s’arrêtent pas sur ses plages. Dans le centre historique, je visite l’étonnant Musée de demain, conçu par l’architecte espagnol Santiago de Calatrava, qui explore les opportunités et les défis auxquels l’humanité devra faire face dans les décennies à venir en termes de durabilité et de coexistence. Il est plein d’enfants utilisant des écrans et des appareils amusants.

A quelques pâtés de maisons se trouve l’énorme Peinture murale Etnias, dédiée par l’artiste de rue Kobra aux groupes ethniques du monde pour les Jeux Olympiques de 2016. Je me promène parmi les bâtiments anciens jusqu’à la Confeitaria Colombo, une carte postale de l’époque coloniale. Fondé en 1894 par des immigrés portugais, il a été choisi comme l’un des dix plus beaux cafés du monde. Au premier étage, un excellent menu buffet est proposé.

En continuant vers le sud, j’arrive à l’Arcos da Lapa (Arches de Lapa), un ancien aqueduc formé de 42 arches de 64 mètres de haut, inauguré en 1750. Depuis 1896, il sert de route vers le pittoresque bondinho (à proprement parler, un tram électrique) qui monte la colline de Santa Teresa vers le quartier du même nom. Connue sous le nom de Carioca de Montmartre, Santa Teresa a le charme colonial de ses rues pavées et accueille des bâtiments du 18ème siècle, un cadre idéal pour les artistes qui peignent en plein air. Une autre façon de relier Lapa à Santa Teresa est l’Escadaria Selarón, un escalier de 125 mètres de haut avec 215 marches carrelées en rouge, vert et jaune par l’artiste chilien Selarón.

Je retourne à Lapa la nuit, en particulier à Rio Scenarium où je m’attends à voir une samba pour un spectacle d’exportation, mais je me trompe. C’est un vieux bâtiment de trois étages où les Cariocas dansent et chantent les sambas qu’ils aiment comme si le monde allait se terminer le lendemain matin. Il est clair que danser est le verbe au Brésil, l’épine dorsale de ce colosse sud-américain.

Le lendemain, une expérience d’adrénaline m’attend: survoler Rio en hélicoptère. Pendant 15 minutes j’apprécie ses contours de sable et de mer: la demi-lune Copacabana, Ipanema, Leblon, Sugarloaf Mountain, Corcovado, Guanabara Bay et son port, les eaux sombres de la lagune de Freitas, le mythique stade Maracana, et les 137 hectares du jardin botanique. C’est une expérience inoubliable.

Mais ce vol n’est pas le seul moyen de profiter d’une vue panoramique sur la ville. De magnifiques panoramas sont également obtenus du Corcovado (bossu en portugais), qui est le nom de la colline aux deux sommets où se trouve le Cristo Redentor (Christ Rédempteur), symbole incontesté de Rio de Janeiro. Vous pouvez monter les 710 mètres jusqu’au sommet en voiture ou prendre le train qui part toutes les demi-heures de la gare de Cosme Velho. Je choisis une journée sans nuages ​​pour avoir une visibilité optimale. Sélectionnée comme l’une des sept nouvelles merveilles du monde parmi vingt monuments, la statue a ouvert ses bras pour l’éternité en 1931. La statue de 38 mètres de haut est cohérente avec le message que Rio doit donner: l’image donne un câlin accueillant. Pour voir Cristo Redentor depuis un lieu privilégié, je vais à Sugarloaf dans l’après-midi, où j’arrive après avoir pris deux téléphériques. Bien que la hauteur de 396 mètres soit inférieure à celle du Corcovado, ses nombreuses plates-formes permettent des vues panoramiques à 360 degrés.

Les fans de football peuvent faire une visite guidée du légendaire stade Maracanã et entrer sur le terrain par le tunnel traversé par tant d’équipes légendaires. Vous pouvez également visiter le brésilien Musée de l’équipe nationale de football, ouvert en 2016, où sont exposés des t-shirts signés par des stars de Pelé à Neymar, 190 trophées et cinq Coupes du monde. Je préfère passer la journée sur le site Roberto Burle Marx, à la périphérie de Rio. Là, plus de 350 000 m2 de jardins impressionnants rassemblent environ 3 500 espèces de plantes, dont beaucoup sont en danger d’extinction. C’était la maison du célèbre architecte paysagiste et artiste brésilien Roberto Burle Marx de 1949 jusqu’à sa mort en 1994.

En attendant l’embarquement à l’aéroport international Antonio Carlos Jobim – le nom rend un hommage mérité au père de la bossa nova – une légère mélancolie m’envahit d’avoir quitté une ville aussi merveilleuse. Je ne peux pas identifier avec certitude où réside son élégance caractéristique parmi les nombreux endroits.

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