Les autochtones du Japon, les Aïnous, ont été les premiers colons d’Hokkaido, l’île septentrionale du Japon. Mais la plupart des voyageurs n’en auront pas entendu parler.

«C’est notre hutte à ours», a crié la femme courte et vivante à travers un haut-parleur à main, son sourire froissant son front de rides profondes. Un chapeau bleu était perché sur sa tête et sa tunique courte, brodée de motifs géométriques roses, était nouée à la taille. Elle désigna une structure en bois faite de rondins ronds, élevée au-dessus du sol sur des échasses.

«Nous avons attrapé les ours en petits et les avons élevés en tant que membre de la famille. Ils partageaient notre nourriture et vivaient dans notre village. Le moment venu, nous en avons remis un dans la nature et avons tué l’autre pour manger. »

Ayant bien traité l’ours dans la vie, son peuple croit que l’esprit de l’animal sacré, qu’ils vénèrent comme une divinité, assurera la bonne fortune continue de leur communauté.

Kimiko Naraki a 70 ans mais a l’air des décennies plus jeune. Il s’agit d’Ainu, un peuple autochtone qui vit maintenant principalement à Hokkaido, l’île la plus septentrionale du Japon, mais dont les terres s’étendaient autrefois du nord de Honshu (le continent japonais) au nord jusqu’à Sakhaline et les îles Kouriles (qui font maintenant partie de la Fédération de Russie contestée) . Les Aïnous intéressent depuis longtemps les anthropologues en raison de leur identité culturelle, linguistique et physique, mais la plupart des voyageurs n’en auront pas entendu parler. C’est parce que bien qu’ils aient été les premiers colons d’Hokkaido, ils ont été opprimés et marginalisés par la domination japonaise des siècles.

Les Aïnous ont eu une histoire difficile. Leurs origines sont obscures, mais certains chercheurs pensent qu’ils sont les descendants d’une population indigène qui s’est autrefois répandue dans le nord de l’Asie. Les Ainu appelaient Hokkaido «Ainu Moshiri» («Terre des Ainu»), et leur occupation d’origine était la chasse, la recherche de nourriture et la pêche, comme de nombreux peuples autochtones à travers le monde. Ils vivaient principalement le long de la côte sud plus chaude de Hokkaido et faisaient du commerce avec les Japonais. Mais après la restauration de Meiji (il y a environ 150 ans), des gens du Japon continental ont commencé à émigrer à Hokkaido alors que le Japon colonisait l’île la plus septentrionale, et des pratiques discriminatoires telles que la loi de 1899 sur la protection des anciens aborigènes à Hokkaido de 1899 ont déplacé les Aïnous de leurs terres traditionnelles vers le désert montagneux. dans le centre de l’île.

«C’est une histoire très laide», a déclaré le professeur Kunihiko Yoshida, professeur de droit à l’Université d’Hokkaido.

Contraints à l’agriculture, ils ne pouvaient plus pêcher le saumon dans leurs rivières et chasser le cerf sur leurs terres, Dit Yoshida. Ils ont dû adopter des noms japonais, parler la langue japonaise et ont été lentement dépouillés de leur culture et de leurs traditions, y compris de leur cérémonie d’ours bien-aimée. En raison de la large stigmatisation, de nombreux Aïnous ont caché leurs ancêtres. Et les effets à long terme sont évidents aujourd’hui, une grande partie de la population Ainu restant pauvre et privée de ses droits politiques, une grande partie de ses connaissances ancestrales étant perdue.

Parmi d’autres pratiques néfastes, des chercheurs japonais ont saccagé des tombes d’Ainu de la fin du XIXe siècle aux années 1960, amassant d’énormes collections de restes d’Ainu pour leur étude et ne rendant jamais les ossements.

Récemment, cependant, les choses ont commencé à chercher pour les Aïnous. En avril 2019, ils ont été légalement reconnus en tant que peuple autochtone du Japon par le gouvernement japonais, après de nombreuses années de délibérations, ce qui s’est traduit par une appréciation plus positive de la culture ainu et une fierté renouvelée pour leur langue et leur patrimoine.

« Il est important de protéger l’honneur et la dignité du peuple Ainu et de les transmettre à la prochaine génération pour réaliser une société dynamique aux valeurs diverses », a déclaré le porte-parole du gouvernement Yoshihide Suga, comme le rapporte le Straits Times.

Naraki a continué à nous montrer le kotan (village) d’Ainu. Toujours souriante, elle désigna une structure en bois semblable à une armoire. « Ce sont les toilettes pour les hommes », a-t-elle dit en riant. À côté, il y avait une petite cabane de style tipi. « Et celui-ci est pour les femmes. »

Naraki mène des visites de ce kotan pour enseigner aux visiteurs sa culture. Il fait partie du Sapporo Pirka Kotan (Centre de promotion de la culture Ainu), le premier établissement municipal du Japon mettant en vedette des peuples autochtones, où les visiteurs peuvent découvrir l’artisanat ainu, regarder la danse traditionnelle et imaginer la vie traditionnelle ainu lorsque cette région était une vaste région sauvage et où les gens vivaient. et avec la terre. Situé à environ 40 minutes en voiture du centre-ville de Sapporo, la capitale d’Hokkaido, le centre a été ouvert en 2003 pour enseigner à d’autres visiteurs japonais et étrangers la culture ainu et diffuser leur message dans le monde.

«97% des Aïnous sont souterrains. Mais les gens qui viennent ici pour des événements sont très fiers de leur culture », a déclaré Jeffry Gayman, anthropologue pédagogique à l’Université d’Hokkaido qui travaille avec les Aïnous depuis 15 ans.

La fierté est particulièrement évidente dans le petit musée bien entretenu du centre, où les artefacts Ainu, tels que les vêtements et les outils traditionnels, sont soigneusement exposés. À l’étage se trouvent des salles où les visiteurs peuvent participer à des ateliers sur la broderie Ainu ou apprendre à fabriquer l’instrument de musique traditionnel Ainu mukkuri (une harpe de bouche en bambou). En organisant des événements, les membres de la communauté peuvent éduquer le monde entier sur leur histoire et leur situation.

«Si j’essaie de parler aux gens des droits et de l’autonomisation des Aïnous, personne n’est intéressé. Mais lorsque les gens voient notre danse ou notre musique, cela les incite à en savoir plus sur nous », a expliqué Ryoko Tahara, militante Ainu et présidente de l’Ainu Women’s Association.