Si les localités balnéaires de la Croatie sont devenues des stars du tourisme, alors Rijeka, une ville portuaire de classe ouvrière située sur l’Adriatique, est la doublure du pays. Il a donc été quelque peu étonné lorsque cette ville, dont la ligne d’horizon fusionne la décadence des Habsbourg avec des grues de chantier naval, a été nommée Capitale européenne de la culture pour 2020 par rapport à d’autres candidats croates comme Dubrovnik et Split. « Personne ne pensait que nous gagnerions », a déclaré Ivan Sarar, responsable de la culture à Rijeka, à propos du prix. « ÃŠtre noble, c’est notre cool. »

Célèbre pour ses célébrations animées du carnaval et son ambiance alternative, Rijeka (130 000 habitants), centre névralgique de la navigation et de la construction navale, allie l’héritage romain, l’influence italienne, l’architecture austro-hongroise et l’industrie yougoslave en voie de disparition. Pour les visiteurs, le résultat est un mélange unique de curiosités, de cuisine et de vie nocturne. En plus de la multitude d’événements prévus pour les célébrations de 2020 à partir de février et de l’ouverture d’un hôtel Hilton cinq étoiles l’été prochain, ce port croate semble commerce dans ses grues pour le projecteur de voyage. Montez les 561 marches qui mènent à l’escalier de Petar Kruzic menant au château de Trsat datant du XIIIe siècle, sur une falaise au bord de la rivière Rjecina, qui a donné son nom à Rijeka. Au sommet de la tour de guet (entrée libre), le panorama couvre la baie de Kvarner, ses îles et la côte est de la péninsule d’Istrie. Ci-dessous, Rijeka – gouvernée par sept pays depuis la Première Guerre mondiale – est belle dans sa dissonance. Des coupoles vertes plongent au milieu des toits en terre cuite et des bâtiments de la Renaissance, du baroque et de l’Art nouveau. Des villas italiennes, des entrepôts vides du XIXe siècle et des immeubles de l’époque de l’époque communiste remplissent les espaces. «Rijeka a toujours eu une existence périphérique entre les empires», a déclaré l’architecte local Idis Turato. « D’une certaine manière, c’est un avantage alors que nous réinventons la ville. »

De retour au centre, arrêtez-vous à Pivnica Cont pour une chaise longue et une bière blonde; un demi-litre coûte 20 kuna, soit environ 3 dollars. Le site du plus ancien bar de la ville, cette brasserie propose neuf choix de bière et environ 30 brasseries croates. Ensuite, traversez la rivière et suivez le canal en direction de la mer jusqu’au Théâtre national croate Ivan pl. Zajc pour un 19:30 spectacle. Construit en 1885, ce bâtiment néo-baroque de 650 places présente des pièces de théâtre, des ballets et des opéras croates et italiens. Les représentations à venir incluent « Carmen » de Georges Bizet le 23 novembre et trois opéras de Puccini. À l’intérieur, remarquez les peintures – trois au plafond et une au-dessus de chaque boîte de la scène latérale – du jeune Gustav Klimt.

Depuis plus de 20 ans, Zeljka Fabijanic, propriétaire de Konoba Na Kantunu (taverne au coin de la rue), fouille les marchés de la ville pour trouver des ingrédients quotidiens. Prenez une table – soit dans la salle à manger décorée de toiles locales colorées, soit à l’extérieur le long du canal – pour goûter à cette dédicace. Commencez avec une salade froide de poulpe, de crevettes et de calmars. Ensuite, commandez un verre de vin blanc Zlahtina de l’île voisine de Krk et une lotte pochée servie avec des bettes à carde et des pommes de terre. Pour le dessert, le strudel maison aux pommes, poires ou prunes avec crème fraîche est un must. Le déjeuner pour deux coûte environ 450 kuna.

Commencez la journée par une promenade dans Korzo, principale artère piétonne et centre nerveux de Rijeka. Juste à côté de l’avenue, sur une place isolée, plongez dans le bar Samovar, un café proposant plus de 100 thés. Promenez-vous ensuite dans le bâtiment – qui abrite maintenant une chocolaterie – où un jeune Fiorello H. La Guardia a servi d’agent consulaire des États-Unis de 1904 à 1906, puis continuez jusqu’au marché de la ville, au port. Explorez les kiosques en plein air et les tables regorgeant de fruits et de légumes, entourant trois pavillons en fer du XIXe siècle vendant de la viande, des fromages, du pain frais, des liqueurs, des noix et des fruits de mer tout prêts.
Ressources : séminaire Croatie.